El error matemático (fatal) que no nos permite entender el coronavirus

El crecimiento exponencial no se entiende – debido a un mecanismo de nuestra mente – en su gravedad. Y esto, explica la BBC, ha permitido (y permite) que el Covid-19 se extienda tan rápidamente

«Imagine que su banco le ofrece un plan para duplicar el valor depositado cada tres días, con una inversión inicial de un euro. ¿Cuánto tiempo te llevaría convertirte en millonario, un año? ¿Seis meses? ¿100 días?» Así comienza – con una pregunta a la que muchos de nosotros, con toda probabilidad, daríamos una respuesta completamente equivocada – un artículo de la BBC: que se hace eco de lo que Paolo Giordano escribió al principio de la pandemia sobre las «matemáticas del contagio», aunque yendo tan lejos como para buscar las razones «psicológicas» detrás del peligro de un error matemático.

La respuesta a la pregunta -sorprendente para muchos de nosotros- es que se tarda mucho menos de 100 días: 60 son suficientes, y en ese momento la cuenta corriente mostraría un saldo de 1.048.576 euros. Un mes más tarde, la cifra superaría los mil millones; un año más tarde, tendríamos la aterradora cifra de 1.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000 euros (sí, es un uno seguido de 36 ceros).

El mecanismo mental que nos impide evaluar correctamente este tipo de crecimiento -crecimiento exponencial: el que, lamentablemente, sigue a la propagación del coronavirus, que puede llevar a una duplicación de casos cada 3-4 días sin medidas de contención- se conoce como «sesgo de crecimiento exponencial»: y según los informes, numerosos estudios han demostrado que quienes piensan de esta manera subestiman el peligro de la propagación del virus y son más propensos a ignorar las reglas de distanciamiento social, la cobertura de la nariz y la boca, la higiene de las manos. «En otras palabras: este simple error matemático podría costar muchas vidas, y su «corrección» debería ser ahora una prioridad», escribe David Robson, autor del libro «La trampa de la inteligencia: por qué la gente inteligente hace cosas tontas» (publicado en Italia por Ponte alle Grazie con el título Le trap dell’intelligenza).

La BBC explica entonces la diferencia entre el crecimiento lineal (si un árbol produce tres manzanas al día, tendré un total de cero el primer día, tres el segundo día, 6 después de 72 horas, 9 después de otro día, etc.) y el crecimiento exponencial (cero el primer día, 3 el segundo, 9 el tercero, 27 el cuarto, etc.).

Que el «sesgo» existe se conoce desde hace milenios: Según una leyenda india, un rey ofreció al brahmán Sissa ibn Dahir una recompensa por inventar una versión del juego de ajedrez; Sissa pidió grano, en una cantidad que seguía la regla de un grano en la primera casilla, dos en la segunda, cuatro en la tercera, duplicando cada vez hasta la sexagésima cuarta; el rey lo consideró extremadamente modesto, y le sonrió; hasta que sus técnicos le explicaron que en todo el reino no habría suficiente grano para cubrir la petición (que ascendía a 18. 446.744.073.709.551.615 granos en total).

Sin embargo, una serie de estudios, iniciados en el decenio de 2000, señalaron lo complicado que es «corregir» este «sesgo»: incluso las personas con altos niveles de educación (incluso en matemáticas) a veces no comprenden realmente las consecuencias del crecimiento exponencial.

Según Joris Lammers, de la Universidad de Bremen, la esperanza de cambiar la percepción de una gran parte del público no está, sin embargo, fuera de lugar: especialmente si se pide a la gente que intente hacer un cálculo rápido, como el que se informa al principio del artículo. Y tal vez para imaginar el poder de ese mecanismo si se aplica, por desgracia, a algo extremadamente peligroso como es el Covid.

Fuente: https://www.corriere.it




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